생명공학 연구가 우주 물질 연구와 다른 이유

생명공학 연구는 우주와 물질 연구와는 다르다

황우석 사태는 우리 사회에 큰 교훈을 주었고, 과학 연구 윤리가 제대로 정립되고 한국 언론이 중립적이고 심층적인 취재로 나아갈 수 있는 계기를 마련했다는 긍정적인 평가도 있습니다. 서울대와 정부생명윤리위원회가 자초지종을 제대로 조사하고 구체적으로 규명한 만큼 앞으로 한국 사회는 물론 한국 과학 발전을 위한 약이 됐다는 평가도 나옵니다. 그것은 어느 정도 사실입니다. 이 사건을 계기로 한국 사회가 교훈을 얻은 것도 사실입니다. 하지만 이것으로는 충분하지 않습니다.

유전자 이미지

이 사건이 천문학계를 놀라게 한 우주 관련 연구를 조작한 것이거나 물리학계의 총애를 받던 얀 헨드릭 쇤과 유사한 입자물리학 연구를 조작한 것이라면, 과학계는 연구윤리 강화를 통해 자기계발이 필요하다는 결론을 내릴 수 있습니다. 물론 한국 사회가 자신들의 연구가 노벨상이라는 기대감에 열광했다면 사회과학자들이 한국 사회의 후진성을 반영했다는 비판이 더해졌을 것입니다. 하지만, 황우석의 연구가 우주나 물질 입자의 연구와 동등하게 취급되어서는 안 됩니다. 황우석 사태는 우주 연구의 조작이나 입자 물리학의 조작과는 다릅니다.

황우석 사태가 사회적으로 큰 이슈로 떠오른 것은 자신의 연구 결과를 과장하고 언론과 정치권이 이에 대응했기 때문인데, 언론 보도 행태와 연구 윤리에만 치중하다 보면 사태의 본질과 진정한 교훈이 실종될 수밖에 없습니다. 황우석 사건에서 우리가 배워야 할 교훈은 생명공학 자체에 대한 것입니다. 황우석 사태가 생명공학과 유전공학이 무엇을 하고 있는지 정말 고민해야 한다는 메시지를 우리에게 보내고 있기 때문입니다. 한국에서는 많은 사람들이 황우석 박사에 열광했습니다. 황우석 박사의 연구는 세계 최초의 연구이며, 위독한 환자들을 치료할 수 있는 가능성을 열어주고, 또한 엄청난 경제적 이익을 가져다 줄 것이라고 믿었기 때문입니다.

그의 연구가 많은 여성으로부터 난자를 추출해야하고, 태아, 신생아로 성장할 수 있는 상당한 수의 배아를 파괴해야 하고, 복제된 인간의 출현을 가속화할 수 있고, 배아 선별과 배아 유전자 변형을 촉진해야 하는 연구인지 몰랐습니다. 극소수의 사람들만이 이 사실에 대해 경고했지만, 대부분의 언론, 과학계, 종교 윤리 학자들은 이 사실을 무시했습니다. 그것은 거의 자세히 조사되지 않았습니다. 하지만 이번 일을 통해 많은 혼란을 겪은 후 오랜 시간이 지나도 그런 작업이 본격적으로 이뤄지지 않고 있습니다. 비록 많은 한국의 실험실들이 유전공학과 줄기세포 연구를 수행하고 있었을 것이고, 황우석 사건이 생명공학에 대해 뭔가 깊은 불편함을 느꼈을 지도 모릅니다.

하지만 이러한 연구들이 포함하고 있는 문제들의 본질을 알아내기는 어렵습니다. 앞으로 과학자들이 연구윤리를 정확히 지키면서 배아복제나 줄기세포 연구를 한다면 한국 사회는 중립적인 입장에서 몇 가지 문제점을 지적하면서 그들의 연구결과에 긍정적으로 반응할 것이고 대부분의 사람들이 좋은 연구로 받아들일 것입니다. 사회과학자들이나 인문학자들은 아마 특별한 언급을 하지 않을 것입니다. 자연스럽게, 생명공학 연구는 어떠한 문제도 겪지 않고 앞으로 나아갈 것입니다.

맞춤형 줄기세포 연구 성공 후 난자를 받는 과정의 문제점

사회과학자나 인문학자들이 특별한 문제를 제기하지 않는다면 생명공학 연구자들은 “생명공학 연구는 궁극적으로 인간을 위한 것입니다. 그것이 연구가 계속되고 확장되어야 하는 이유입니다.앞으로도 슬로건을 내걸고 연구비를 유치해 연구 영역을 확대해 나갈 것입니다. 하지만 생명공학의 확장을 인문사회과학에서 지켜보는 것이 옳은가요? 인문사회과학자들은 국가적 열정이 없다면, 언론의 과잉보도와 편향성이 없다면, 연구윤리에 위배되지 않는다면 특별히 언급할 것이 없다고 생각할 것입니다.

그러나 아무리 그렇게 생각해도 생명과학은 사회과학과 인문학의 분석 대상입니다. 사회과학의 한 분야인 과학기술사회학 등의 분야에서는 과학 자체가 분석 대상이기 때문에 생명과학도 그 대상이라고 보는 것이 상식입니다. 하지만, 생명과학에는 다른 과학과 다른 특별한 것이 있습니다. 핵무기 연구가 다른 과학 연구보다 특별한 관심을 받아야 하는 것처럼 생명공학도 마찬가지입니다. 오히려 핵무기 연구보다 더 주목해야 할 부분이 있습니다.

예를 들어, 맞춤형 줄기세포를 장기간 연구한 후 임상시험에 적용할 수 있다고 가정합니다. 황우석은 줄기세포를 만들기 위해 2,000개 이상의 계란을 사용했습니다. 그리고 실패했습니다. 대부분의 달걀들은 기부된 것이 아니라 돈을 위해 구입되었습니다. 그렇다면 맞춤형 줄기세포 하나를 만드는 데 2000개 이상의 달걀이 필요하다는 추론이 가능합니다. 이제 맞춤형 줄기세포주 구축을 위한 기초연구가 수십 차례 박사의 연구를 거쳐서 비로소 완료된다고 가정해 보겠습니다. 하나의 줄기세포가 만들어졌다고 해서 황우석 박사의 연구를 의미하는 것은 아닙니다.

여러 번 복제가 가능한 정교한 줄기세포 생산 기술을 만들어야 완성된 것으로 볼 수 있습니다. 따라서 연구가 한 번 끝나는 것이 아니라 여러 번 반복될 수밖에 없습니다. 동물 복제 역시 전 세계적으로 수천 번 시도되고 수백 번 성공한 것으로 알려져 있지만, 동물 복제 기술이 완벽하다고 말하는 연구자는 없습니다. 사산과 기형 동물의 탄생이 계속되고 있기 때문입니다. 복제 동물 연구자들이 복제 동물을 만들려는 시도에 대해 우려하는 윤리적인 이유가 있지만, 이러한 이유도 있습니다.

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